Прочитайте онлайн Загадка Атлантиды | Глава третья Ледяной дом

Читать книгу Загадка Атлантиды
4516+1109
  • Автор:
  • Язык: ru
Поделиться

Глава третья

Ледяной дом

Чертоги Снежной королевы, а также что чувствует ледяное сердце и почему изо льда выхода нет

Свалившись с неба, Женя и Оля оказались в глубоком сугробе. Настолько глубоком, что увязли в нем по самую макушку, даже глубже, а твердого дна под ногами все еще не чувствовали. Хотя переход из одного мира в другой для ребят уже был не нов, уверенно приземляться на ноги они так и не научились.

Только с третьей попытки Женька наконец выбрался из сугроба, осмотрелся и прислушался. Где-то рядом барахталась в снегу Оля. Из его толщи слышались приглушенные звуки, какие издают люди, у которых добрые слова уже закончились, а ругаться они еще не научились. Женя закричал:

– Оль, ты где?

Глухо, словно из-под одеяла, послышалось:

– Наверное, рядом, только я закопалась, а вылезти не могу!

– Спокуха, не шевелись, я щас!

Женька ломанулся на Олин голос, но результат оказался, мягко говоря, не очень.

Сначала мальчик растерялся. Как ни разгребал он руками снег, а до девочки добраться все не мог, казалось даже, что и сам только глубже погружается в сугроб. Тогда Женька вспомнил, что совсем недавно читал приключенческую книжку, в которой главный герой выбирался из-под лавины, и решил воспользоваться его опытом. Парень, переведя дыхание, стал медленно утрамбовывать снег под руками. Когда создавалась хоть небольшая, но опора, он переносил вес на нее, а затем готовил следующую «ступеньку», стараясь двигаться на голос Оли. Через некоторое время добрался-таки до девочки. Вместе вылезать им было уже легче, и скоро их головы показались над поверхностью сугроба.

Какую же досаду испытали ребята, когда оказалось, что бултыхались они в снегу буквально в паре шагов от твердой поверхности! Первое, что они увидели, подняв глаза, были ноги Хранителя, твердо стоявшие на ровной льдине.

Сан Саныч предстал перед ними в одежде истинного жителя северных широт: куртка из оленьей шкуры, высокие сапоги, меховая шапка. На руках у него были длинные, по локоть, рукавицы.

– Что-то ты долго барахтался, внук! – усмехнулся Хранитель.

– Долго? Дед, да мы чуть не утонули в сугробе! Я думал, нас лавиной накрыло, я читал про такое… – Женькин тон ясно давал понять, что мальчик обиделся.

Все еще усмехаясь, Сан Саныч протянул ему конец длинной палки.

– Держись, я тебе помогу.

Женька уцепился за палку. Подтянулся, уперся ногами в льдину и попытался резко дернуть палку на себя, чтобы и дед тоже искупался в сугробе – пусть знает, как смеяться над ним! Но Хранитель оказался готов к подобной каверзе и чуть отпустил, а потом поймал и крепко схватил палку. Женькины руки соскользнули, и мальчик опять оказался в снегу. Сзади послышалось Олино хихиканье.

– Женя, хватайся крепче! – Сан Саныч заулыбался.

– Постараюсь! – Женька рассмеялся в ответ и вылез из сугроба уже без приключений. Затем парень забрал у деда палку, растянулся на животе и протянул орудие спасения Оле. Та, перебирая палку руками, добралась до Жени и через мгновенье уже стояла на ногах, отряхиваясь и рассматривая себя и своих спутников.

Сама она оказалась одетой в кокетливую белую шубку, круглую пуховую шапочку. На ногах ее были изящные длинные меховые сапожки, а руки девочки грели толстые пушистые варежки. А Женя щеголял в горнолыжном комбинезоне-аляске, в угги – этаких русских валенках на американский манер – и модной шапке-ушанке.

Оля повернулась к Хранителю:

– Сан Саныч, вам еще лыж, оленей и нарт не хватает. И тогда уж точно – «мы поедем, мы помчимся…».

Тем временем Хранитель что-то покрутил в своей палке, и та превратилась в меч, который он закинул себе за спину.

– Оленька, лыжи нам не понадобятся! – отвечал Сан Саныч. – Олени, я надеюсь, сейчас будут, и вместо нарт мы поедем в роскошных санях.

– Ух ты! Опять в санях Снежной королевы! Мне в прошлый раз очень понравилось! – Оля даже захлопала в ладоши от восторга. Потом замолчала, оглянулась по сторонам и уже тише спросила: – Надеюсь, Бурана с ней не будет?

– Оль, мы же не одни… А с дедом нам никакой Буран не страшен! – Голос Жени стал непривычно серьезным. Он подошел к девочке поближе, словно стараясь оградить ее от страшной собаки Снежной королевы.

Тем временем Хранитель достал книгу-портал, открыл письмо Снежной королевы и стилусом легонько стукнул по тексту. Раздался мелодичный звон, и через некоторое время в небе вспыхнуло северное сияние. Оно разгоралось, становилось все больше и больше и вскоре заняло почти полнеба. Яркие всполохи быстро приближались, и вот уже в центре сияния показались сани Снежной королевы.

Спустившись с неба, оленья упряжка с хрустальным звоном остановилась. Ее хозяйка сошла на землю и приветствовала гостей легким наклоном головы. Оля машинально отметила, что шуба на ней сегодня другая – еще богаче, еще красивее. Но больше в Снежной королеве ничего не изменилось. Та же царственно-холодная красота, та же сдержанность в словах и движениях.

– Рада видеть вас в своих владениях! – Королева открыла дверцу саней, откинула меховую полость и продолжила любезно-ледяным тоном: – Прошу, мои юные друзья! Хранитель, вы сядете со своими спутниками или составите мне компанию?

– Королева, нынешний наш визит к вам не столь кратковременный, как прошлый. И у нас будет возможность поговорить. Так что я, с вашего позволения, поеду в санях. – Сан Саныч сел спиной к облучку, накинул полость на ребят и сам укрыл ею ноги.

– Ну, что же, тогда не станем терять время! – Тон королевы стал еще на один градус холоднее. Она взошла на свое место в санях, выпрямилась во весь рост и тонким ледяным кнутом хлестнула оленей. Вокруг опять начало разгораться северное сияние, и упряжка поднялась в небо.

– «Мои юные друзья…» – тихонько передразнил Женька, повернувшись к Оле. – По мне, так с подобными друзьями и врагов не надо!

Девочка молча кивнула. Вроде бы Снежная королева не сделала им ничего плохого, наоборот, всячески старалась помочь, но тем не менее и Оля, и Женя, сами не зная почему, испытывали к ней сильную антипатию.

Сан Саныч, отличавшийся отменным слухом, внимательно посмотрел на ребят, и тем вдруг показалось, что Хранитель тоже еле заметно кивнул, словно соглашаясь…

Сани быстро летели над бескрайними снежно-ледяными полями, в темном небе над ними сверкало и переливалось северное сияние. Вдалеке могучими ледяными торосами вставал дворец Снежной королевы. В свете сполохов он смотрелся так, словно внутри его горели и переливались огнями миллиарды цветных лампочек. Во дворец вели огромные ворота, многократно превышающие человеческий рост, колоннами служили гигантские сосульки, стены украшали вычурные ледяные наплывы и красивейшая узорная роспись, которую можно увидеть в морозные дни на заиндевевших окнах.

Когда олени остановились у парадного подъезда, королева спустилась с саней и направилась к гостям. Сан Саныч уже открыл дверцу и подал руку Оле. Женька выпрыгнул наземь сам. Королева остановилась, потом резко повернулась и пошла к входу во дворец. Взмахнув рукой, она отослала свою упряжку, и ребятам показалось, что у оленей на мордах отразилось облегчение. Но это, наверное, просто показалось…

– Я жду вас, Хранитель! – произнесла Снежная королева, не оборачиваясь, и растворилась в коридорах дворца, словно стала его частью.

Сан Саныч с ребятами неторопливо двинулись следом. Они шли, любуясь массивными стенами из ледяных блоков и кирпичей, резными сводами, уходящими так высоко, что, даже задрав голову, не всегда можно было различить, где они заканчиваются. Стрельчатые окна не имели ничего похожего на стекла, но ветер через них не проникал, и снежинки снаружи, долетев до окна, взвивались и улетали прочь, словно играя в вечные салочки друг с другом. Колоссальные скульптуры из цельного куска льда подпирали потолок. Здесь можно было увидеть рыцарей, великанов, сказочных существ. Несмотря на то, что они были прозрачны настолько, что зачастую сливались со стенами и были практически незаметны, выглядели они словно живые.

Проходя по анфиладе залов, Хранитель начал тихонько декламировать:

– «…Стены чертогов Снежной королевы намела метель, окна и двери проделали буйные ветры. Сотни огромных, освещенных северным сиянием залов тянулись одна за другой; самая большая простиралась на много-много миль. Как холодно, как пустынно было в этих белых, ярко сверкающих чертогах…»

Шедшая рядом Оля тотчас подхватила:

– «…Северное сияние вспыхивало и горело так правильно, что можно было с точностью рассчитать, в какую минуту свет усилится и в какую ослабеет. Посреди самой большой пустынной снежной залы находилось замерзшее озеро. Лед треснул на нем на тысячи кусков, ровных и правильных на диво. Посреди озера стоял трон Снежной королевы; на нем она восседала, когда бывала дома, говоря, что сидит на зеркале разума; по ее мнению, это было единственное и лучшее зеркало в мире…»

Женька посмотрел на деда.

– Вы цитируете сказку, да? Надо же, Андерсен как будто сам всю здешнюю красоту видел!

– Верно, – кивнул дед. – Только великий сказочник не видел ее, а придумал. Насколько же сильной, могучей фантазией надо обладать, чтобы создать такое… – Сан Саныч остановился, потрогал рукой ледяную колонну и продолжил: – С тех пор, как появилась сказка, люди все время стараются построить изо льда что-то похожее и в нашем мире. И почти всегда называют свои постройки дворцом Снежной королевы. Но было бы несправедливо считать возведение таких зданий заслугой только Андерсена. Нет, конечно, ледяные строения создавались и до Ганса Христиана, и описывали их во многих книгах. Например, по приказу русской императрицы Анны Иоанновны в одну из особенно студеных зим на берегу Невы был построен Ледяной дом – настоящий дворец, шедевр архитектуры, с оконными «стеклами» из тончайшего льда, с ледяной мебелью внутри, с ледяной баней, в которой при желании даже можно было париться, с ледяными пушками и фигурой слона в натуральную величину при входе. Дворец служил для забав императрицы, притом и довольно жестоких – в нем сыграли «комическую» свадьбу ее шутов и оставили их там на всю ночь. Эта история нашла свое отражение в романе Ивана Лажечникова «Ледяной дом», сейчас уже почти забытом, а когда-то необычайно популярном… Но мы уже на месте! Ребята, я оставлю вас ненадолго – мне нужно поговорить с нашей гостеприимной хозяйкой.

Бродя по дворцу, они не заметили, как вышли через очередную сводчатую арку в главный зал – огромное и почти совсем пустое помещение, если не считать трона и большого застывшего озера, занимавшего почти половину зала. Сан Саныч приобнял своих юных спутников за плечи, а затем решительно направился к Снежной королеве, восседавшей на своем ледяном троне и как будто не замечавшей ничего вокруг. У подножия трона сидел мальчик лет десяти, который при появлении гостей даже не поднял головы, не взглянул на вошедших. Не обращая ни на что внимания, он складывал пазл из льдинок.

Женя вопросительно посмотрел на Олю:

– Это тот самый парень, который слово «вечность» сложить не в состоянии? Может, мы попробуем?

– Давай, – кивнула девочка. – Только сядем подальше, не будем ему мешать, ладно?

– Как скажешь…

Женька присел на небольшую льдину, похожую на маленькую скамейку. Оля пристроилась рядом, и они начали собирать льдинки в причудливые комбинации. Узоры получались легко, а вот слова действительно никак не хотели складываться. Стоило дойти до третьей, максимум – четвертой буквы, как льдинки сами собой разбегались в стороны, точно живые. Через некоторое время Женька сказал:

– Не, Оль, так ничего не получится. Ровно сложить выходит только четыре буквы.

Оля уже давно сидела задумавшись. Потом посмотрела на Женьку:

– Жень, ты послание Сан Санычу от королевы помнишь? Оно ведь тоже из льдинок состояло… Может, надо эту… как ее… кодировку поменять?

Евгений восхищенно уставился на девочку.

– Я тебе говорил, что ты умница? Только не кодировку, а шрифт надо поменять. Тот шрифт, который в письме к деду был, я помню. Щас попробуем!

– Только, знаешь, Жень… пожалуй, слово «вечность» не надо складывать. Вдруг мы ход сказки нарушим?

– Хорошо, я согласен. А что писать?

– Ну… Что, если «Рита»? Или «Бекки»?

– Точно! Я напишу «мама». Авось это как-то поможет нам ее найти…

Тем временем Хранитель степенно беседовал со Снежной королевой.

– Королева, вы не потрудитесь объяснить мне смысл вашего послания?

– Оно, Хранитель, всего-навсего еще одно подтверждение того, что я все еще люблю тебя, – бесстрастным тоном отвечала хозяйка дворца. – Или мне нужно обращаться к тебе «на вы»?

– Как вам будет угодно, королева. Но что вы подразумевали, когда писали о своей безоговорочной помощи?

– Только то, что написала, и ничего более! Мне до сих пор хочется надеяться, что я сумею сломать возникшую между нами стену и хоть немного заслужить вашу симпатию. Думаю, мое чувство к вам, проверенное столь долгим временем, заслуживает если не взаимности, то хотя бы участия.

Она искоса поглядела на Сан Саныча, но тот упорно избегал разговора о чувствах и продолжал гнуть свою линию.

– Уважаемая королева! Я сейчас явился к вам за помощью, но мне не хотелось бы, чтобы моя просьба рассматривалась вами…

– Не беспокойтесь, Хранитель! – резко перебила Снежная королева. В ее голосе звучала обида. – Я ни в коем случае не стану рассматривать вашу просьбу как шаг к примирению. Но в любом случае с удовольствием вам помогу.

Хозяйка дворца улыбнулась самой ледяной из своих улыбок, и Сан Саныч подумал, что лучше уж видеть королеву в гневе, чем улыбающуюся.

Ребята увлеклись сложением слова. По памяти копируя буквы из эсэмэски, которые видели у Хранителя в книжке, они через некоторое время справились с задачей. Льдинки в слове «МАМА» тут же срослись между собой. Холодную тишину главного зала тут же расколол мощный удар гонга. Слово поднялось над озером, заиграло, засветилось яркими красками, взмыло к сводчатому потолку и исчезло.

Снежная королева резко встала с трона и выпрямилась во весь свой немаленький рост. Она взмахнула рукой, и ребята, мгновенно перелетев почти через весь зал, внезапно оказались у подножия трона. У хозяйки дворца был озадаченный и разгневанный вид.

– Как вам удалось сложить слово? Никто в мире не может этого сделать…

Оля выступила вперед.

– В Книжном мире, вероятно, и не может, а мы сумели! Мы бы и с «вечностью» справились, но нам возиться не захотелось!

Ребенок у подножия трона поднял голову. Обвел людей невидящим взглядом, пробормотал что-то и снова уткнулся в свои льдинки. Женя посмотрел на него сочувственно, а затем укоризненно на Снежную королеву. Та невозмутимо пожала плечами.

– Это не я придумала. – Голос королевы звучал ледяной чистотой и таким же равнодушием. – Великий сказочник наказал мальчика, а я всего лишь выступила орудием наказания. И, поверь, мне он нужен здесь так же, как оленю пятая нога, или тебе – олений хвост.

Королева скорчила гримасу. Потом добавила:

– Как бы я хотела сама придумывать себе жизнь… Я бы первым делом вернула мальчишку обратно домой, чтобы он упражнялся в злословии на своей бабушке.

Отвернувшись от своих гостей, хозяйка дворца что-то тихо пробормотала. И даже Сан Саныч с его чутким слухом не услышал, что она сказала самой себе: «Ничего, теперь все получится…»

Потом Королева вернулась на трон и свысока посмотрела на Хранителя и его спутников.

– Итак, что же вы хотели? Я слушаю!

Библиотекарь выступил вперед, но Женька его опередил.

– Пожалуйста, ваше величество, разморозьте книгу, которая находится в стене вашего дворца. Это очень важно! Нам надо ненадолго оказаться в ней!

Королева с искренним недоумением посмотрела на Хранителя.

– Однако ваш юный спутник очень информирован… Насколько я помню, о той книге знают только трое: я, вы и ее автор. И больше никто. Как вы…

Хранитель поднял руку.

– Королева! Мой юный спутник имеет настолько личные мотивы для подобной просьбы, что я к ней присоединяюсь и с нижайшим почтением прошу вас выполнить ее.

– Вот как? Тогда не могли бы вы, Хранитель, рассказать мне, что произошло? Поскольку я отвечаю за данное мною слово, то хотела бы знать, какая надобность возникла у вас в навсегда забытой книге.

Сан Саныч твердо посмотрел в глаза Снежной королеве.

– Королева, я немедленно хочу убедиться в том, что книга находится в том же виде, в котором я вам ее передал. Извините, это ни в коем случае не недоверие вам, а просто мой долг Хранителя.

– Знаете, Хранитель, иногда я вас настолько не понимаю, что, кажется, уже никогда не пойму… – Королева подперла рукой подбородок. – Вы же в курсе, что замороженная книга забыта навеки? А в забытую книгу нельзя войти. И выйти из нее невозможно. Но раз уж вам так нужно, извольте!

Хозяйка чертога еще раз внимательно посмотрела на Женьку, чуть заметно кивнула и взмахнула рукой. В глубине дворца раздался грохот, словно обрушился айсберг. Громовые раскаты сорвавшейся лавины быстро приближались к тронному залу. Оля и Женя незаметно для себя передвинулись Хранителю за спину, да и сам Сан Саныч украдкой оглянулся, ища на всякий случай путь к отступлению.

Он вошел в облако снежной пыли, вихри и пурга обвивали его со всех сторон – огромный рыцарь из тех скульптур, что стояли в коридорах чертога. В руках у рыцаря был ледяной кирпич, но, в отличие от остальных кирпичей, из которых были сложены стены, этот был непрозрачным, матовым. Громовые раскаты, которых так испугались юные путешественники, порождали шаги рыцаря, а сопровождал его уже знакомый им пес Снежной королевы – Буран. Когда ребята видели его в последний раз, пес был весел и благодушен, хотел познакомиться с гостями своей хозяйки и вертел своим снежным хвостом. Но даже тогда от одного его вида страх заморозил у Хранителя и его спутников все внутри, и они были просто счастливы, когда Буран умчался по своим собачьим делам.

Сейчас же пес охранял хозяйское сокровище и выглядел весьма грозно. Буран молча шел возле ледяного рыцаря, низко опустив голову, прижав уши и оскалив пасть. Хвост его молотил по льду озера, разбрасывая в разные стороны веера льдинок. Обжигающе холодное дыхание пса коснулось несчастного мальчика у подножия трона, и он мгновенно превратился в ледяную статую.

Хранитель посмотрел на Снежную королеву. Она спокойно стояла около трона, рука, положенная на подлокотник, не шевелилась, глаза холодно смотрели на приближающегося зверя. Тогда Хранитель быстро отодвинул оторопевших Женю и Олю за трон, шагнул вперед и вынул меч, который вдруг превратился в сияющий солнечный луч. Едва Сан Саныч опустил меч вниз, как лед под его ногами мгновенно начал плавиться.

– Буран, назад! Хранитель, прекратите немедленно! – Королева отпрянула и тоже спряталась за трон. Часть трона стала медленно оплывать. – Разве вы не видите, что пес охраняет вашу тайну? А рыцарь – один из многих тысяч, стерегущих дворец и, следовательно, вашу тайну тоже! Уберите меч, Хранитель, я не выношу тепла!

Последние слова королева почти прокричала. И только в этот короткий миг в ее голосе впервые послышались почти человеческие нотки.

Хранитель взмахнул рукой, и жаркое свечение погасло, меч вновь стал обычным, и Сан Саныч убрал его в ножны.

– Извините, королева, в этот раз вам удалось меня напугать. – Он повернулся к детям и поманил их к себе. – Надеюсь, пока меня не будет, вы не поручите кому-нибудь из ваших стражей присматривать за моими друзьями?

– Я сама присмотрю за ними.

Женька придвинулся к Оле и прошептал:

– Блин, всю жизнь мечтал, чтобы она за мной присматривала…

Оля молча сжала его руку.

Снежная королева, хоть и находилась довольно далеко, услышала слова Жени и, внимательно глядя прямо ему в глаза, ехидно произнесла:

– Ну что же, твоя мечта исполнилась, мальчик!

– Меня Женей зовут, – буркнул тот.

Хозяйка дворца пожала плечами:

– Мне все равно. Женя так Женя. Ничем не хуже, чем Кай, например.

Королева повернулась к Хранителю.

– Вы собирались в книгу? Поторопитесь, она оттаивает. Но помните: ее могут вспомнить, и тогда вашей маленькой тайне придет конец!

Ледяной рыцарь сделал шаг к трону, по дороге слегка задев заледенелого мальчика у подножья, отчего тот мгновенно рассыпался в пыль, положил книгу на сиденье и отошел. Оля кинулась к тому месту, где только что сидел несчастный Кай, а Женька подошел к Сан Санычу.

– Дед, мы, конечно, идем с тобой?

– Нет, Женя, вы остаетесь здесь, – отвечал тот. – Поскольку эта книга вроде бы не существует, никто не имеет права попасть в нее. Да и один я обернусь гораздо быстрее. А вы воспользуйтесь гостеприимством королевы. Надеюсь, она не даст вам скучать, – Хранитель бросил на Снежную королеву красноречивый взгляд, и та улыбнулась своей неизменно холодной улыбкой.

Сан Саныч достал портал-навигатор, приложил к замороженной книге, дотронулся до портала стилусом и исчез в синей вспышке.

Оля повернулась к Снежной королеве. Девочка показала на то место, где недавно находился Кай, и собралась разразиться гневной тирадой, но хозяйка дворца не дала ей открыть рта, спросив:

– Ты ведь читала сказку?

Оля кивнула.

– Тогда ты знаешь, чем все закончилось. Не беспокойся, как только где-то откроют книжку, малыш сейчас же окажется здесь. О, вот и он!

И действительно, Кай уже снова сидел у подножия трона, такой же сосредоточенный, как обычно, и так же складывал льдинки в слова.

Королева задумчиво посмотрела на ребят, помедлила, а потом еле заметно пошевелила пальцем. Вокруг ребят затанцевали снежинки, и вдруг Женя с Олей оказались в царстве мороженого.

Это была длинная анфилада залов, переходящих один в другой, поворачивающих, изгибающихся. И с обеих сторон от прохода на ледяных столах стояло мороженое. Его было бесконечное множество, и ни один сорт не повторялся. Переливы света создавали причудливую игру красок на ледяных ведерках, тарелочках, креманках, блюдечках из утрамбованного снега или вазочках из самого мороженого. Тут было все, что способен придумать увлеченный своим ремеслом до сумасшествия мороженщик!

Снежная королева обвела первый зал рукой.

– В путешествиях по миру я не раз видела детей, мечтающих попасть сюда. Они отдали бы все, лишь бы оказаться хоть на час в этом царстве. Конечно, в своих фантазиях дети не болеют ангиной, и в мечтах себе все можно позволить, не правда ли? Так вот, вы – первые дети, попавшие сюда. Поэтому не стесняйтесь, выбирайте, что хотите и сколько хотите!

Королева еще раз обвела зал рукой и отвернулась к окну. Снежинки за окном заплясали быстрее, и даже не самый придирчивый взгляд заметил бы, что они складываются в изображение человека, очень напоминающего Хранителя.

Женя и Оля, буквально открыв рты, пошли между столов с мороженым.

– Сливочный пломбир, молочное, шоколадное, ванильное, крем-брюле… – бормотала Оля. – Кофейное, клубничное, земляничное, черничное, ежевичное, малиновое, вишневое, апельсиновое, лимонное, лаймовое, мандариновое, ананасовое, кокосовое… Клюквенное, виноградное, банановое, яблочное, грушевое, сливовое, персиковое, абрикосовое… Мороженое из розовых лепестков, из кленового сиропа, из арбуза, дыни, манго, папайи, киви… Господи, я никогда в жизни не видела ничего подобного! Ой, фисташковое! Обожаю фисташковое мороженое. У нас в Лыкове его вообще никогда не продают. Только в райцентре, и то изредка…

– Да, клево, конечно. – Женя придвинулся к Оле поближе и зашептал ей на ухо: – Только, знаешь, что? Я бы с бóльшим удовольствием съел сейчас тарелку супа или выпил горячего чаю с твоими плюшками. А здешняя холодрыга мне уже осточертела!

– Все равно, Жень, надо попробовать побольше, – резонно возразила девочка. – Во-первых, такого случая больше не представится, а во-вторых, нельзя обижать королеву. Она же говорила, что мы первые дети, которые сюда попали!

– Ладно, давай тогда набирать…

Ребята взяли со стола ледяные тарелки и стали класть всякого мороженого понемножку. По мере перехода из зала в зал сорта становились все более экзотическими.

– Тыква, морковь, артишок, чечевица, сельдерей, лук, одуванчик… – продолжала читать Оля надписи на «табличках» – небольших сугробах, надписи на которых были словно выведены чьим-то пальцем. – Жень, как ты думаешь, мороженое из одуванчиков – это вкусно?

– Не знаю, попробовать надо…

Когда места на тарелках уже не осталось, Женя повернулся к Оле:

– Где бы нам пристроиться? Может, вон там, на подоконнике? И чем есть-то будем? Тут ложки только большие…

В тот же момент столы с мороженым сами собой раздвинулись, и между ними появилась уютная беседка из резного льда, воздушная, почти невесомая на вид. Казалось, стоит до нее дотронуться, и она тут же рассыплется со стеклянным звоном. Внутри оказались такой же ажурный столик и стулья с резными спинками. На столе, посередине, стоял небольшой фонарик, в котором веселилось небольшое северное сияние. Оно прыгало, кувыркалось и развлекалось, словно малолетний сорванец, переливалось немыслимыми цветами и разбрасывало цветные блики во все стороны. Еще бы, ведь оно было совсем маленькое, а маленькие северные сияния только и годятся, что для устройства развлечений – игр, карнавалов или таких вот пикников с мороженым.

Стол был изящно сервирован. Снежные салфетки с узором, повторяющим узоры снежинок, оказались мягкими, приятными на ощупь, причем не разваливались от прикосновения теплых рук и, что совсем странно, не морозили пальцы и губы. А вот ложки, ложечки, вилки и вилочки были золотыми.

Женька поставил свою тарелку с мороженым на стол и с некоторой опаской опустился на ажурный стул. Тот не то что не заскрипел или не прогнулся, но даже не шелохнулся, то есть оказался очень прочным.

– Жень, а ты когда-нибудь золотой ложкой ел? – спросила Оля, усевшись напротив.

– Не-а… Посмотри, она такая тоненькая, вдруг сломается?

Оля не успела ответить. Воздух чуть колыхнулся, и Снежная королева оказалась сидящей рядом с ними. Маленькое северное сияние в фонаре немного присмирело, но потом, словно почувствовав, что хозяйка дворца не собирается отменять праздник, заплясало с новой силой.

– Не бойся, мальчик, не сломается, ешь спокойно. Надеюсь, вам понравилось в царстве мороженого?

Женя оторвался от лакомства.

– Очень понравилось! Я столько мороженого никогда не видел! Только меня не «мальчик», а Женя зовут.

– Ах ну да, Женя… А тебе, девочка, понравилось у меня во дворце?

Оля положила ложечку на край блюдца и ответила, изо всех сил стараясь быть вежливой:

– Да, ваше величество. У вас просто сказочный дворец!

Брови Снежной королевы чуть приподнялись. На ее лице ясно читалось: «Правда? Надо же…»

– Ой, какую я глупость сказала, – смутилась девочка. – Каким же ему еще быть? Только он совсем пустой… А как вы одна здесь со всем справляетесь? Кто тут порядок наводит? Не белые медведи?

Оля попыталась пошутить, но королева отнеслась к ее вопросу серьезно.

– Нет, белые медведи слишком глупы и неповоротливы, чтобы мне помогать. Здесь нет прислуги, достаточно простого волшебства. У вас, у людей, нужно убирать жилище каждый день, чистить, мыть, а здесь грязь даже не появляется, сюда ей ходу нет.

Оля вздохнула. Вот если бы у нее была возможность убираться дома и в библиотеке при помощи волшебства!

– Скажите, ваше величество, а вам не бывает скучно в пустом дворце? – снова спросила она.

– Иногда бывает, – неожиданно призналась хозяйка. – Сюда, ко мне, никто не заходит по своей воле. Если только как вы, по делу… Но это случается редко. Когда я совсем соскучусь, то сажусь в свои сани и летаю по Книжному миру. Смотрю, что появилось нового, знакомлюсь с людьми, иногда с очень интересными людьми. Например, с нынешним Хранителем…

Женька перестал есть очень необычное мороженое со сливками, томатной пастой, чесноком, лавровым листом и свежемолотым черным перцем. Он отложил ложку, посмотрел на Снежную королеву и полюбопытствовал:

– А как вы с дедом познакомились?

– С дедом? – переспросила Снежная королева, и Женька мог поклясться, что ее и без того не имеющий ни малейшего намека на теплоту взгляд похолодел еще больше. Хотя как такое возможно, он не понимал. – Так ты его внук? Гм… – Хозяйка дворца нахмурилась. – Я потом вам расскажу, ладно? А сейчас лучше вы мне расскажите, как вам удалось из миллиардов кусочков льда выбрать подходящие друг к другу? Вы собрали целое слово, и я, признаться, удивлена. Мне казалось, что одна я владею этой тайной.

– Подумаешь, тайна! – Женька привстал с ледяного стула, но потом плюхнулся обратно. – Поначалу было сложновато, но мы…

– Хватит придумывать, Жень! – Оля под столом сильно наступила приятелю на ногу. – Оно случайно сложилось, ваше величество. Словно само собой. Мы уже и бросить хотели, как вдруг – бац, получилось! Правда, Жень?

– Правда, правда… – пробурчал Женька, вытаскивая ногу из-под Олиного сапога. – Похвастаться не даешь, – я же умным хотел показаться.

– Ты и так умный, честное слово! – Оля посмотрела Женьке в глаза, и тот понял, что сделал все как надо.

Снежная королева снова нахмурилась. Маленькое северное сияние, до того момента освещавшее беседку праздничными лучами, вдруг прекратило свой танец и засветилось ровно и тускло. Хозяйка встала.

– Мне кажется, ты что-то недоговариваешь, мальчик Женя! А я этого очень не люблю!

На полу у ног Снежной королевы начала мести поземка. Она поднималась все выше и выше, грозя перерасти в настоящую пургу. Но вдруг настроение хозяйки дворца резко переменилось.

– Впрочем, ваше дело, – миролюбиво проговорила она.

Поземка улеглась, а фонарик опять развеселился.

– Кстати, ребята, вы еще не попробовали мороженое из дальних залов. Со вкусом рыбы, со вкусом жареных куриных крылышек… Их готовят в вашем мире, в городке Ишиномаки, и, на мой взгляд, они очень вкусны. Хотите, мороженое немедленно будет здесь?

– Нет, ваше величество, спасибо большое! – Оля поднялась со стула и неумело сделала книксен. – У вас все так вкусно, но, похоже, мне больше не удастся съесть и маленькой ложечки!

Женька поддержал подружку:

– Спасибо, ваше величество! Я, кажется, на год вперед мороженого наелся, а то и на два!

В этот момент с потолка полился знакомый синий свет, и на пол опустился Хранитель. Он был уже не в зимней одежде, а в обычном костюме Хранителя, поэтому при приземлении его сапоги выбили из ледяного пола целый фонтан мелких льдинок. Сан Саныч сделал шаг в сторону Снежной королевы, и ямка на полу немедленно исчезла, затянувшись свежим льдом.

– Благодарю вас, королева! – Хранитель церемонно поклонился. – Вы, безусловно, были правы. Я, к сожалению, не обнаружил того, на что рассчитывал.

Хранитель покосился на ребят, и их лица вытянулись. Оля с Женей всей душой надеялись, что Сан Саныч вернется вместе с Ритой.

– И я еще раз убедился, что книга, находясь в стене вашего дворца, забыта окончательно и бесповоротно, – добавил он.

Королева коротко усмехнулась.

– Да, Хранитель, у меня здесь убежище надежнее, чем даже Темные миры. Оттуда еще есть выход, а от меня его быть не может… Вы, наверное, проголодались? Не желаете ли немного перекусить? Я могу предложить вам строганину или мороженое, какое захотите!

– Благодарю вас, королева, но мы не вправе злоупотреблять вашим гостеприимством, – вежливо отвечал Сан Саныч. – Не сомневаюсь, мои спутники и так на всю жизнь сохранят память о вашем дворце и о приеме, который вы им оказали.

«Это уж точно», – подумали Женя с Олей. Только в отличие от Жениных у мыслей Оли интонация была восторженная.

Королева коротко повела ладонью, и все снова оказались в тронном зале. Исполинский рыцарь и свирепый Буран стояли так, как оставались, не пошелохнувшись ни на миллиметр. Только когда Королева показалась около трона, рыцарь ожил с тем грохотом ломающегося льда, который ребята уже слышали и который так их испугал. Буран снова оскалился. Королева хлопнула в ладоши, и книга вновь оказалась в ледяной глыбе. Повелительным жестом хозяйка дворца отослала рыцаря и собаку, и те удалились под шум лавин.

Королева повернулась к Хранителю.

– Может быть, вас отвезти куда-нибудь? Моя упряжка всегда в вашем распоряжении. Честно говоря, мне хотелось бы завершить наш прерванный разговор.

– Обещаю, королева, мы обязательно к нему вернемся. Только не теперь, так как нам нужно спешить. Я воспользуюсь порталом. А сейчас позвольте откланяться…

Сан Саныч склонился в грациозном поклоне. Женька, как мог, попытался подражать ему, но у него ничего не получилось. Зато Оля снова присела в книксене, который на сей раз вышел у нее куда лучше, за что девочка удостоилась одобрительного взгляда Сан Саныча.

Королева снова взмахнула рукой, и все перенеслись под свод высокой арки, венчающей вход во дворец. Снаружи яростно завывал ветер, пурга, казалось, хотела пробиться сквозь тучи, сорвать все звезды с неба и унести их так далеко, чтобы никто и никогда их не нашел. Хранитель повернулся к хозяйке чертога.

– Ваше величество, вы не могли бы… – он обвел рукой вокруг себя.

Королева открыто засмеялась.

– Безусловно, Хранитель! Как же приятно, когда вы принимаете от меня хоть что-то! Повторяю, я сделаю для вас все, что в моих силах, а не только такую малость!

Снежная королева развела руки в стороны, а потом резко хлопнула ладонями над головой. В мгновение ока снежный буран прекратился. Когда Сан Саныч повернулся к королеве, чтобы поблагодарить ее, то он никого не обнаружил – королевы рядом уже не было. Всполохи северного сияния внутри чертога погасли, и теперь здание напоминало темную груду айсбергов, вскарабкавшихся друг на дружку, а на месте входа во дворец высилась большая ледяная глыба. От нее куда-то вдаль вела дорога из полированного льда, крупные звезды освещали унылые окрестности. Их свет отражался от пушистого снежного покрывала и уносился обратно в небо.

Хранитель и ребята, не оглядываясь, пошли по дороге. Им нужно было поговорить, и они воспользовались моментом.

Женька, забежав вперед, заглянул Сан Санычу в лицо.

– Дед, ну давай же, рассказывай!

Тот только плечами пожал.

– А нечего рассказывать, Женя. После того, как книгу заморозили, там даже упавший с ветки листок до земли не долетел. Не было в ней Риты с тех самых пор, как она отправилась в мир людей.

Мальчик и девочка разочарованно переглянулись.

– Я воспользовался порталом, – продолжал Сан Саныч, – и снова сделал запрос о местонахождении Риты. Я надеялся, что здесь, в Книжном мире, его ответ окажется точнее…

– И что же? – торопливо спросил Женя.

– Ничего. То же самое, что мы видели в библиотеке. Судя по показаниям портала, Рита где-то тут, но где – неизвестно.

– И как нам теперь ее искать? – встревожилась Оля.

Увы, у Хранителя не было ответа на этот вопрос.

– Дайте мне подумать, – попросил он.

Ребята тотчас замолчали и на всякий случай даже отстали от него на несколько шагов.

– Оль, тебе Снежная королева как показалась? – Женька отломил от ледяного тороса у дороги толстую сосульку в виде почти идеальной пирамиды, кинул себе под ноги и стал ее пинать.

– Не знаю… – неуверенно отвечала девочка. – Вроде она старалась быть с нами любезной и приветливой… Ну, насколько может, конечно. Но мне почему-то кажется, она что-то скрывает. Да еще ее послание Сан Санычу…

Оля попробовала отобрать сосульку у Жени, но у того футбольные навыки оказались лучше. После нескольких неудачных попыток девочка решила надуться, но не успела – Женька сам дал ей пас, и теперь ледышку уже пинала Оля. Потом ребята стали передавать ее друг другу, устроив импровизированный футбол.

– Мне тоже так показалось, Оль, – говорил Женя, ловко обходя небольшой сугроб, точно тот был его соперником на поле. – Темнит что-то королева! Ты молодец, не дала мне проговориться про то, каким образом мы слово собрали. Пусть теперь гадает, как нам это удалось. Вообще, что-то тут неладно, а что, я понять не могу…

Неожиданно Сан Саныч, уже давно прислушивавшийся к их разговору, перехватил у ребят ледышку и остановился.

– Знаете, что? Вы абсолютно правы. Никто и никогда не знал, что на уме у Снежной королевы. И с некоторых пор я стараюсь не очень-то доверять ее благородным порывам. Мне до сих пор не дает покоя ее фраза о забытой книге…

– Сан Саныч, – тихо заговорила Оля, – помните, вы рассказывали нам про Кольцо Темных миров? Где еще можно найти забытую книгу, как не там? Королева же прямо намекнула на это!

Женька вклинился в разговор:

– Дед, а может быть на свете еще один забытый роман о маме?

Хранитель покачал головой:

– Нет, Женечка, не может. Иначе мистер Марк Твен наверняка сказал бы мне.

– А если не роман? А если какой-нибудь затерявшийся листок черновика?

Сан Саныч задумчиво посмотрел на ребят.

– Пожалуй, вы оба правы. Хм, не думал я, что придется отправляться в Темные миры… Был я там однажды, в молодости, и надо сказать, мне там очень не понравилось. Вот что! Давайте сначала встретимся с одним из самых старых Хранителей. Он должен знать, может ли существовать незарегистрированный портал. И если да, то где и у кого.

Сан Саныч развернулся на каблуках, углядел валяющуюся под ногами ледышку и мощным ударом запулил ее далеко в снежное поле. Ледышка встретила на своем пути ледяную глыбу и, врезавшись в нее, разлетелась на мелкие кусочки.

– Гол! – Женька изобразил губами звук вувузелы и запрыгал на месте. – Дед, а куда мы отсюда отправимся? Я уже замерз, как собака, и очень хочу убраться подальше отсюда!

Оля присоединилась к Жене:

– Правда, Сан Саныч, давайте уже двинем отсюда куда-нибудь, а? Надоела эта вечная зима! У нас дома хоть деревья есть, с горки покататься можно, а тут лед да снег, снег да лед…

Старый библиотекарь улыбнулся и достал книгу-портал.

– Что ж, вашей беде легко помочь. Мы сейчас отправимся к Одиссею, великому воину и путешественнику, а также бывшему Главному хранителю, много лет занимавшему столь почетную должность.

– А у него там тепло? – подозрительно спросил Женька.

– Дворец Одиссея, где мы сейчас с вами окажемся, находится на острове Итака в Ионическом море, неподалеку от Греции, – отвечал дед. – В тех краях еще никто не замерзал. Итак, вперед, на Итаку!

Хранитель дотронулся стилусом до книги, и трое путешественников мгновенно исчезли с ледяной дороги. И тут же поднялась пурга, звезды на небе пропали, и погода стала точь-в-точь, как нынешнее настроение Снежной королевы.