Прочитайте онлайн Пересекая Пустоту [СИ] | Глава 10

Читать книгу Пересекая Пустоту [СИ]
3616+1304
  • Автор:
  • Язык: ru

Глава 10

Я устало навалился на свой посох, пробивая череп очередного джина. Однако стоит решить для себя, что утомляет меня больше, монотонность ничего не происходящего или же постоянство растущего вороха проблем. По очкам медленно, но уверенно, побеждал второй кандидат. Проверив лежащего передо мной сияющего золотым цветом уродца на наличие признаков жизни, при помощи серо в голову, я с тоской посмотрел на затянутый клубами пыли горизонт, из которого периодически вылетали и вновь устремлялись внутрь неидентифицируемые на таком расстоянии фигурки существ. Так, судя по всему намечается очередная точка прорыва.

— Риока, выдвигайся на север и закрой брешь на левом фланге, — подтверждая мои мысли, послышался голос Верданди из жемчужины связи, а если она нашла необходимым выйти на связь, то значит все хуже, чем мне кажется, — там как минимум три сотни сверкающих пошли на прорыв и если ничего не предпринять, то они все-таки прорвут наш фронт, и создадут угрозу обхвата центрального или флангового отряда.

— Понял, выступаю.

Я подал рукой сигнал окружающим меня бойцам и выдвинулся на указанную Верданди позицию. Полторы сотни уже измотанных долгим сражением адьюкасов, два вастерлорда, один арранкар и три тысячи песчаных стражей, были фактически последним резервом, которым мы надеялись переломить ситуацию. Стоит добавить что к этому моменту мой отряд уже успел поучаствовать а двадцати восьми стычках, и резерв реатсу, несмотря на все придуманные моим отрядом «батарейки» истощался прямо на глазах. Все остальные бойцы были уже размазаны по пятидесяти километровому фронту соприкосновения войск Королевства и Орды Джинов, и готов поспорить были вымотаны не меньше нашего. Именно так, все с больших букв.

После введения нами в строй новых Песчаных стражей и постепенного насыщения ими войск, в результате на пике увеличив численность нашей армии до двадцати семи тысяч бойцов, проблема джинов на некоторое время утеряла свою остроту, поскольку им стало просто нечего противопоставить нам. К сожалению ифриты вполне наглядно продемонстрировали свою обучаемость и, потерпев несколько сокрушительных поражения за три месяца угробив четыре отряда, общей численностью оцениваемых около полусотни тысяч особей, джины отступили, и несколько лет совершенно нас не беспокоили. После чего вернулись и продемонстрировали нам то, на что они действительно способны. Вторгнувшаяся после длительного перерыва орда насчитывала «всего» тринадцать тысяч бойцов, но целиком состояла из существ новых поколений: сверкающих джинов, лазурных ифритов, теперь способных постоять за себя в рукопашной схватке и взрывающихся еще более впечатляющим взрывом, и блуждающими огнями, которые как показала практика, не только прекрасно видели наших бойцов укрытых плащами, но и на полставки совмещавших с ифритами должности штатных камикадзе. Это знание стоило нам жизней десятка бойцов моего отряда. Всего за ту битву мы потеряли сто семнадцать бойцов королевства, шесть с половиной тысяч стражей, и тридцать семь зданий застав. Следующая волна вторжения повторилась через четыре месяца. Несмотря на это, мы сделали определенные выводы и в бою с новым отряда, к тому же насчитывающим лишь девять тысяч особей мы не потеряли ни одного бойца, что несколько подняло боевой дух изрядно подорванный предыдущим сражением. Ну еще бы. Таких потерь у Королевства не было со времени его основания, да и вообще, многие пустые вдруг, вышедшие победителями из сотен схваток, неожиданно для себя почувствовали, что они смертны. Впрочем, это был скорее плюс, чем минус. Теперь подавляющее большинство наших бойцов не только обладали огромным боевым опытом, но и, наконец, приобрели присущую всем ветеранам осторожность и привычку думать, прежде чем действовать. Однако, несмотря на эти положительные психологические изменения, потери первой новой битвы со старым врагом были чересчур велики. Шутка ли, но сейчас Королевство пополнялось от силы десятком новых пустых в год, и потеря каждого бойца была для нас серьезным ударом. Особенно учитывая те выводы, что мы сделали по результатам двух последних битв.

Во-первых, нам предстояло забыть о постоянной стратегии и тактике крупных отрядов. Очевидно, что враг также не брезгует анализом наших действий, и через пару тройку битв начнет бить по слабым точкам любой, самой совершенной, но неизменяющейся стратегии.

Во-вторых, Песчаные стражи, великолепно зарекомендовавшие себя в битвах с более простыми джинами, оказались практически бесполезны против новых врагов. Они практически не имели возможности поранить джинов новых поколений. Вследствие чего мой отряд начал лихорадочную работу над новыми моделями стражей, а старые начали использоваться совершенно в других целях, потому что…

В-третьих, новые джины навострились стрелять очень и очень серьезными серо, как результат предпочитали вести бой на дальних дистанциях. Очень верная тактика. Учитывая тот факт, что Песчаные стражи стрелять не умели, то против всего тысячи наших пустых, пусть и превосходящих по своим навыкам джинов, палило практически все их войско. В итоге было решено использовать старых Песчаных воинов в качестве дымовой завесы, позволяющей приблизится к джинам на расстояние ближнего боя, благо даже наши старые модели очень трудно уничтожить.

Было также множество в четвертых, пятых и десятых, но все это лишь указывало на то, что война вышла на новый, куда более жестокий этап противостояния. И уверенность в нашей победе становилась все меньше и меньше.

Ну а сейчас, я со своим отрядом мчался вперед, надеясь что принятая для этого боя тактика верна, и что мы сможем выдержать. Двадцати пяти тысячный отряд джинов несколько превзошел наши самые худшие ожидания, и сейчас не спеша перемалывал войско Королевства. Надеюсь, они так и не заметили, что линия фронта, хоть и изрядно прогнулась, но так и не была прорвана, и если все будет продолжаться так же, как идет сейчас, то джины окажутся в пусть и узком, но все же замкнутом кольце. Ну а дальше вся надежда на полторы тысячи наших големов камикадзе и ударную мощь кидо массового поражения.

Отогнав от себя невеселые мысли, я сосредоточился на продавливаемом участке фронта, где уже отчетливо ощущалось множество реатсу джинов. Хм. Похоже, несмотря на мириады Песчаных стражей вьющихся вокруг врагов, напомню представляющих из себя небольшой песчаный смерч с небольшим костяным каркасом в центре, джины все-таки почувствовали неправильность ситуации. Хотя, все-таки старания моего отряда, практически полным составом занятого тем, что поднимали в воздух тонны песка, в котором нашим големам было так удобно прятаться, тем самым снижая зону видимости врага практически до нуля, оказались не напрасными. Обидно правда, что враг столь быстро заподозрил неладное и пошел на прорыв несколько раньше, чем мы надеялись, ну да и достигнутый результат неплох. Итак, что мы имеем? Давно ожидаемое наступление наверняка будет весьма жестким, похоже этот отряд будет совершенно иным, по сравнению с теми небольшими группами прорвавшихся, ликвидацией которых я занимался ранее. Что ж, значит, я не зря собрал все выделенные мне силы в кулак.

Немного притормозив, я пропустил вперед всех своих наличных песчаных стражей, давая им приблизится к линии фронта и закружиться вокруг рвущихся к нам джинов, одновременно созывая к себе всех воинов Королевства, находящихся в округе и ища вастерлорда, ответственного за этот участок фронта. Несчастный обнаружился достаточно быстро, судя по всему, четвертый рыцарь Стражей, Парфир, схлопотал сразу около двух десятков серо джинов. И хотя хваленая защита его отряда, выдержала большинство повреждений, но все равно шестирукий костяной гигант лишился ноги, которых у него была всего пара, что естественно, несмотря на избыточное количество конечностей, временно вывело его из боя. Временно — потому что над ним уже склонился медик приписанный к его участку и один из докторов моего отряда. Бегло осмотрев место будущего боя, я приказал бойцам приготовиться действовать по заранее обговоренной тактической схеме, где первую волну беру на себя я, как арранкар обладающий наиболее быстрой регенерацией реатсу. Дальнейшие два час боя слились для меня в замысловатый и нелепый танец двух заклятых врагов, в котором каждый из участвующих как будто знал, каков следующей шаг его партнера, и какой следует совершить ему самому, при этом не теша себя надеждой удивить соперника. Правда на заключительном аккорде мы все-таки выдали неожиданное Па.

Первых джинов прорвавшихся сквозь заслон стражей я расстрелял сам, заблаговременно высвободив Занпакто, а потому достаточно быстро восстанавливая потраченную на экономные серо реатсу. Потом в дело вступили стражи Велеса, быстро приближавшиеся к границе и рвущие напополам тех, кого не успевал прибить я. На это действие они тратили минимум духовной силы, плюс практически не рисковали, одиночному джину нужно было очень изловчиться чтобы поранить готового к бою Стража. Ну а потом враги полезли столь плотно, что работа уже нашлась у всех. Изначально четко распланированная работа отрядов, где сначала вперед вырываются Стражи, поддерживаемые песчаными големами и кидо моего отряда, после чего подоспевают остальные отряды и бьют разрядивших свои серо джинов, была достаточно быстро нарушена. И только выложив две трети резерва на множественное серо и несколько массовых кидо, мне удалось проредить наступающих настолько, чтобы волна устремившихся на наше жиденькое построение джинов окончательно не смешала наш порядок, и взаимодействие хотя бы внутри отрядов было сохранено. Где-то через час(!), во время которого мой мозг практически полностью переключился на просчитывание ударов ближайших врагов, и попытку охватить происходящее хотя бы на моем участке ответственности, в целом, я как-то отстраненно заметил, что нахожусь во главе клина бойцов Королевства, выстроившегося на встречу прорывающемуся нам на встречу такого же клина джинов. Память лениво вытолкнула на поверхность какие-то приказы, которые я отдавал, чтобы выстроить такой порядок, а также сведения о том, что подобные прорывы происходят еще в десятке мест. Последним было воспоминание о приказе Королевы — опрокинуть врага и заставить его вновь сгрудится в центре замкнувшегося, наконец, кольца. Я даже успел слегка удивиться тому, что еще сохранил возможность оценивать ситуацию, а так же принимать и отдавать вполне адекватные приказы, фактически находясь в полубессознательном состоянии транса, и немного подискутировал на эту тему с Инсом. После чего все лишние мысли вновь вылетели из моей головы, когда мы сшиблись с острием клина джинов, и вновь был вынужден сосредоточится на собственном выживании, при этом поелику возможно управляя своим отрядом и одновременно пытаясь помочь оказавшимся в наиболее тяжелом положении бойцам.

На наше счастье у джинов все еще не было бойцов хотя бы уровня вастерлорда. Хоть сверкающие джины и были серьезным противником для рядовых адьюкасов Королевства, но твари посильнее, вроде меня, были им не по зубам. Так что наш клин смог выдержать напор первой волны атакующих и достаточно быстро смешал их ряды, чему очень способствовала тройка пущенных мной строго по фронту серо в, так сказать килодушу весом, быстро испарило у джинов желание атаковать меня, вместе с желающими. Дальше было проще. Благо войско Королевства уже изрядно поднаторело в сверх маневренных битвах, которые у нас велись с джинами, и попытки противника при помощи сонидо забросить сразу целую группу бойцов к нам в тыл или прямо в построения, заканчивалось либо вырезанием этой группы, благо проследить конечную точку быстрого перемещения несложно. Либо отступлением попавших под удар отрядов, с последующей атакой всеми соседними группами бойцов Королевства, прилетевших врагов, на идеально очистившемся от союзников пространстве, при помощи серо и бал. Ну а Разрушители и Инквизиторы, на которых в основном лежала маневренная защита своих товарищей за время войны уже собаку съели на игре с сонидо. Так, к примеру, попытки нескольких малочисленных отрядов ифритов-смертников и огоньков запрыгнуть прямо в наше построение, закончились достаточно бесславно, разменяв полторы сотни своих бойцов на такое же количество Песчаных стражей, которыми были локализованы и подорваны их же собственные камикадзе, при помощи адьюкасов, естественно. Благо природа той разрушительно волны, что испускают погибающие ифриты и огоньки нами была прекрасно изучена, а как говорил Заель-Апорро Гранц, «любая виденная мной реатсу не может нанести мне существенный урон», и в стражей был встроен механизм, позволяющий впитать всю эту энергию в себя. Правда лимит поглощения был рассчитан на куда более слабое воздействие, старых ифритов, но все равно изрядно гасил разрушительную силу этой духовной взрывной волны. К тому же, опыт двух прошедших битв позволил некоторым бойцам проводить интересный маневр. Вместо того, чтобы формировать сферу, целиком удерживающую волну, эти хитрецы перенося жертвуемого стража к детонирующему врагу наловчились делать полушарие, или, как венец умения, дырчатый шар, в результате чего энергия взрыва частично переправлялась туда, куда нужно было нашему бойцу, так что теперь часто от взрывов своих бойцов больше доставалось самим джинам, чем нам. Как результат, они уже не рисковали слишком уж часто применять этих камикадзе. Через десять минут поток джинов окончательно перестал выходить на меня и уже трех вастерлордов формирующих острие клина, пытаясь больше атаковать наши фланги, чего уже не позволил им я сам, перейдя в контратаку, и начав теснить джинов в то место, где я определил сосредоточие сразу сотни ифритов. Так что через некоторое время джины вновь достаточно густо полезли на меня пытаясь связать боем и не допустить прорыва к своим быстро отступающим в тыл командирам. Что-что, а уважение к нашим арранкарам и вастерлордам, джинам мы уже внушили. И они явно не горели желанием встречаться с нами лицом к лицу. Что в общем то неудивительно. Теоретически два десятка джинов имеет суммарный запас реатсу превышающий резерв любого вастерлорда (если его конечно не Зовут Велесом, Старком или Урд), но вот только кто же даст им воспользоваться этим преимуществом? Любой разумный вастерлорд (а я смею надеяться, что в Королевстве были только такие), за счет своего превосходства в скорости, а так же кидо и серо никогда не окажется в один момент времени более чем против десятка джинов. Впрочем, усталость или банальное невезение все же может позволить джинам получить шанс навалиться на него массой. А вот когда вастерлорды действуют группой, да еще с поддержкой адьюкасов… Что ж джины, достаточно быстро наловчились избегать таких ситуаций, хотя опять же не всегда. Да и трудно избежать встречи с тем, кто быстрее тебя, и прямо таки горит желанием познакомиться с тобой поближе, прям дежавю.

Как бы то ни было, через некоторое время джины начали отступать в нужном для меня направлении, и я не спешил форсировать события, в моем районе все было в целом в порядке, а как там дела у остальных я не знал. К тому же изматывая своих бойцов, я могу резко увеличить собственные потери, поскольку в битве на таких скоростях, самым важными показателями эффективности войска являются реакция его бойцов на изменения обстановки и согласованность. А эти две характеристики более всего ухудшаться под воздействием усталости. Все же пустые это убийцы, рассчитанные на быструю и яростную битву, а не солдаты способные сохранять силы на долгий и изматывающий бой. Благо что враг испытывает схожие проблемы, помноженные на истощения естественного фона реатсу.

И все же еще через час маневров нам, как и большинству отрядов удалось заставить джинов столпиться на узком участке пустыни площадью в десяток квадратных километров, и устроив вокруг них натуральный хоровод, постоянно жаля их со всех сторон и не давая сгруппироваться для прорыва в одном месте, тут же формируя напротив этого направления отряд из нескольких вастерлордов и пары арранкаров. Конечно, долго взятого темпа нам не выдержать, но этого, слава Богу, и не требуется. И все же, когда усталый голос Верданди, наконец, произнес приказ к активации ловушки, я не сразу понял о чем идет речь, настолько погрузился в боевой транс вызванный непрекращающимися действиями на меня Ярости и Злости.

Вообще, понаблюдав за действиями Верданди в бою, я полностью осознал то, насколько нам повезло с лидером. Как это у нее получалось, я не знал, но каждый приказ, который она отдает, насколько бы короток он не был, ты понимаешь целиком. К примеру, ей достаточно сказать бойцу одно слово, и он умчится, чтобы через некоторое время вернуться, в точности выполнив то, что Королеве было нужно. Пожалуй я увидел в действии истинный дар Верданди. Даже страшно представить как бы нам пришлось крутится, чтобы обеспечить должное взаимодействие такой массы войск, не контролируй Верданди весь процесс, и парой слав направляя происходящее по нужному ей пути. Жаль только что очевидно она еще не полностью контролирует эту свою способность и не всегда может увидеть картину в целом. Зато это мог я, поэтому именно мной и был возглавлен подвижный резерв, призванный затыкать дыре во фронте, смею надеяться, наш тандем сработал неплохо.

Однако, возвращаясь к происходящему на поле боя, до меня все же дошел смысл сказанного, и я облегченно отдал команду пустым, управляющим моей частью големов-брандеров. Всего через секунду сквозь стихающую пустынную бурю раздалась канонада близких разрывов. К сожалению, у нас не было возможности полностью синхронизировать время подрыва всех песчаных камикадзе, однако и так полторы тысячи подрывов менее чем за десять секунд, выглядели впечатляюще. Да и не шибко она была нужна, эта единовременность. Едва стихли взрывы, как раздался звук ознаменовавший окончательный разгром войска джинов, как единой организованной силы. В ход пошла новая задумка моего отряда, и все бойцы Королевства благоразумно отступили с занимаемых ими позиций. Там, где только что грохотали взрывы серо пространство будто застонав, с неприятным скрежещем звуком начало вытворять с собой что-то непонятное. Пески поднимались вверх причудливыми изогнутыми языками и не думали падать, в других местах наоборот появлялись непонятные, зияющие темнотой каверны, а сквозь искаженную перспективу пространства попавшего под непонятное воздействие, казалось будто звезды на небе сошли с ума и устроили безумные пляски, а уж что творилось с попавшими под воздействие джинами… скажем так, таких форм, которые они принимали, я еще ни разу не видел, даже в самых жутких кошмарах.

Так действовало, вероятно, первое в мире масс-хадо коллективного создания. Этому кидо мы, без лишней скромности, присвоили номер 1000, решив и далее заклинаниям, которые требуют не менее десятка создающих, присваивать номера после тысячи, и звалось оно просто — Хаос. К сожалению, несмотря на громкое название и пугающий результат, едва ли мы снова рискнем применять его в бою, слишком уж много у него недостатков. Начать с того что оно полностью опустошает резерв у всех пяти десятков колдунов создающих его, так, к тому же, еще и необходимо специально подготовленное место, вроде того, куда мы так активно загоняли джинов, так и еще нужен толчок, который запустит реакцию. Фактически это кидо не делает ничего кроме того, что на определенном участке реальности заставляет немалый объем реатсу двигаться сразу в нескольких произвольных направлениях, при этом еще постоянно меняя вектор движения. Нетрудно догадаться, что просто так сдвинуть столь чудовищный объем реатсу невозможно, необходимо чтобы она уже была в движении. Для этого нами и были подорваны те самые полторы тысячи големов, ничего другого нам в голову не пришло. Так что получается, что чтобы устроить этот участок локального Апокалипсиса, нужно чтобы на нем уже произошло нечто из ряда вон выходящее. Возникает вопрос — накой тогда нужно это кидо? Да собственно только затем чтобы добить выживших, ну и отработать технологию.

Немного понаблюдав за буйством стихий, мы развернули свои войска на помощь двум отрядам, которые не смогли вывести своих противников в место западни за установленное время. Через полчаса все было кончено, а мы, Лорды и первые рыцари, собрались на одной и крепостных башен Цитадели, подводя итоги сражения. Самым удручающим был доклад медиков, мы недосчитались еще пяти десятков бойцов, и более шести сотен сквайров получили истощения и раны разной степени тяжести, так же на время утратив боеспособность. Все оставшиеся в строю сейчас разбрелись по пустыни шестью крупными отрядами, вылавливая тех джинов, что успели скрыться с поля боя. Вторым был мой доклад, он тоже в целом был не очень оптимистичен, но все же лучше, чем у первого выступавшего. В результате боя Королевство лишилось десяти тысяч стражей, тем самым подчистив склады от наделанных за годы мира моделей и у нас даже вырисовывался небольшой недокомплект. Так же мы раскрыли часть своих возможностей, ну и до кучи лишились десятка заброшенных зданий застав, которые уже никого не интересовали. В плюс можно занести двух пленных сверкающих джинов, и даже одного блуждающего огонька, его умудрились поймать два моих боевых мага, одновременно применив то самое обездвиживающее кидо, при помощи которого мы удерживали ифритов, толи им повезло, толи они все правильно рассчитали, но каким-то чудом им получилось надежно заарканить свою жертву. Более ничего существенного я не добавил, отчитавшись по своим действиям. Примерно с такими же маловразумительными докладами выступили и остальные. После чего Верданди немного подумав, разрешила всем идти отдыхать. Никто ничего не сказал, но готов поспорить, что у всех в голове бродила одна и та же навязчивая мысль. Да этот штурм мы выдержали, и как видно из сроков, на подготовку армий из бойцов нового поколения джинам нужно куда больше времени, однако что нам делать, если в следующий раз они нападут через пару лет? Какие силы они смогут собрать за это время? А за десяток лет или полвека? Перед нами отчетливо встала возможность практически гарантированного проигрыша, если, конечно, мы не придумаем чего-нибудь оригинального.

Поэтому, немного задержавшись после общего собрания, я проинформировал Королеву о своем желании вновь покинуть на некоторое время Цитадель, а так же вновь попытался продавить идею создания отдельного отряда разведки. На первое я разрешение получил сразу же, на второе не менее быстрый отказ. Ну да не первый раз мы ведем этот спор.

Впервые я заговорил на эту тему через год, после своего фиаско в Европе, когда стало ясно, что он вроде нам ничем не грозит. Вся оказалось не столь мрачно, как я ожидал. Во-первых, оказалось, что я один такой дурак, по крайней мере, Королева была готова к подобному развитию событий, и отнеслась к моим новостям совершенно спокойно, даже похвалила за оперативность. До сих пор так и не решил, подначивала ли она меня тогда или нет? Вандрейх скрылся с глаз долой, и в его мир я так и не смог пробраться вновь. Трибунал со своими союзниками успешно воцарился в Европе… и искал с кем бы повоевать. Подчиняющие, вассальные нам, временно рассредоточились по своим родовым владениям, кроме Мастеров големов, которые временно переселились в Японию и Америку, а другие кланы временно затихли. О тех предложениях, с которыми они обращались к нам до начала активных действий Трибунала, не вспоминали ни мы, ни они. Короче все оказалось не так плохо, как думал изначально, благо мы не втянулись в войну с шинигами. Но вот некое ощущение, что несмотря ни на что, я сел в лужу меня не покидало, поэтому и терзала меня надежда перекинуть разведывательную деятельность на кого-нибудь другого, более компетентного. Однако Верданди упорно отказывалась от этой идеи по какой-то непонятной мне причине. Впрочем, я и сам пока не очень настаивал, не хочу оставлять эту службу в таком состоянии, вот разберусь с джинами, что уже стало моим кровным делом, тогда и буду настаивать на своем. Попрощавшись с Верданди я убыл по своим делам.

— Итак… 91 %. Отлично. Еще совсем немного и мы, наконец, узнаем, что у нас получилось.

— Ты как никогда бодр и оптимистичен, Инс. Но мне почему-то не верится, что получившееся в результате существо будет к нам лояльно настроено.

— Ну, если бы тебя вытащили из заточения, в котором ты находишься уже несколько тысяч лет, то ведь ты бы все же отнесся положительно, к существу, вызволившему тебя?

— Скорее всего, от такого долгого заточения я бы банально сошел с ума, и в результате набросился бы на первого попавшегося мне разумного, совершенно не задумываясь на тему, помог ли он мне или нет.

— Ну такой вариант тоже возможен. Однако существо вроде Источника должно быть куда более стойким ментально, и вероятность его сумасшествия, на мой взгляд, ничтожна мала.

— Но все же она есть, не так ли? И заметь, этот вариант еще далеко не самый худший, из всех возможных. К примеру Источник может захотеть подчинить нас своей воле, или банально убить всех, кто даже теоретически может вновь навредить ему. Да мало ли что? Вообще тебе не кажется, что в последние годы, нас с тобой неудержимо тянет к всякого рода авантюрам?

— Ну. Разве что самую малость. И да, несмотря ни на что, все наши авантюры пока давали только превосходный результат. Вспомни хотя бы операцию в Европе, ну или выращивание ифрита.

Мой очередной внутренний спор с Инсом на этот раз проходил в пещере с Источником. Я привалился к корням деревца, хотя какое это деревце, сейчас оно уже напоминал полувековой дуб, а не тот чахлый саженец, что был здесь еще совсем недавно, а Инсанис увлеченно исследовал результаты работы нашего кидо. Судя по всему, скоро Источник закончит свою работу и восстановит свой разум. Собственно говоря, он уже практически это сделал, и я уже даже пару раз чувствовал пока еще робкие попытки вступить в контакт с моим разумом, но каждый раз, когда я замирал, ожидая начала диалога, ощущения присутствия незримого собеседника тут же пропадало. Если честно такое поведение Источника меня сильно настораживало, по всему выходило, что он пытался залезть в мои мозги незаметно для меня, но у него это не удавалось, что само по себе странно, и едва он понимал, что был обнаружен, как тут же давал задний ход. Что от него ждать, когда он наберет полную силу, я не знал, что тоже не поднимало мне настроения.

Вообще, если, к примеру, разобрать ту работу, что Источник проделал с моим кидо, чтобы перестроить его под свои нужды, меня брала оторопь. Даже я и Инс, практически непрерывно следящие за его эволюцией, сейчас уже не находили ни одного куска из тех заклинаний, что были наложены изначально. Все было перекорежено и изменено до полной неузнаваемости. Если честно, я сейчас самому себе напоминал ученого, который выпустил в мир нечто, на что он уже никак не может повлиять, а только бессильно наблюдать за плодами работы рук своих. Как не трудно догадаться, Источник по своей внутренней сложности уже вышел за пределы моего понимания, и соответственно, мой контроль над ним был более чем условен. Нет, надеясь на авось, я все еще мог внести какие-то изменения в его структуру, но вот что это даст?.. Последний шанс, как-то внятно повлиять на него я утратил где-то около полутора лет назад, когда неожиданно включился какой-то кусок из все еще поврежденной части энергетического каркаса Источника. Тогда всех Хозяев одолел какой-то зуд и иррациональный страх, буквально оторвавший нас от дел и заставивший нестись к Источникам сломя голову. Как оказалось, неожиданно заработавшая система была, ни много, ни мало, предназначена для предотвращения, восстановления целостности Источников. Судя по всему, она была наложена тем же, кто и причинил эти разрушения, и должна была включиться после регенерации определенной части структуры. Тогда мне пришлось ее уничтожить, чтобы вернуть себе, да и всем остальным лордам, возможность спокойно мыслить, не отвлекаясь на зуд в мозгах. И хотя ломать, не строить, но все равно уничтожение этого, в общем-то, небольшого куска чужой работы потребовало от меня всех моих знаний кидо и две недели ювелирной работы. Заодно этот случай позволил мне четко осознать, что несмотря на все мои трепыхания, мы вообще-то уже на крючке с тех самых пор, как стали «Хозяевами» Полюсов. Другим я не стал об этом говорить, но думаю, они и сами об этом догадались. Как тогда сказал Инс, бесплатный сыр бывает только в мышеловке, и в духовном мире это правило работает не хуже чем в Мире Людей.

Как бы то ни было, процесс формирования, ну или выздоровления, как кому удобнее, Источника уже приближался к своему финалу, и хотя с каждым днем он замедлял свои темпы, но думаю не более чем через год, все должно завершиться. И как говорится, будь что будет, в последнее время мне как-то за…сь беспокоиться о своем будущем, особенно по тем вопросам, по которым я явно ничего изменить не могу.

Результаты моей деятельности в последние годы были в принципе приемлемы, и фактически у нас даже сложилась уникальная ситуация, когда весь мой отряд работал в штатном режиме. Чего нельзя было сказать об остальном Королевстве. Как это не прискорбно говорить, но мы фактически уже проиграли нашу войну джинам…

— Ладно, Инс, закругляйся. Нам сейчас нельзя терять время, сам понимаешь, есть куда более насущные дела.

— Секундочку… сейчас вот эту связь проверю, и все… готово. Думаю вот эта связь поможет нам залатать стандартную проблему гибкости логики Стражей.

Не трудно догадаться, что сразу же после того, как мы начали сталкиваться в боях с джинами новых поколений, тут же начали разработку новых моделей стражей. Сейчас первые прототипы уже были готовы, и они по всем показателям превосходили все созданное нами ранее, даже немного превосходя сверкающих джинов в схватке один на один. Однако было одно неприятное но. Новая модель требовала к себе куда больше внимания со стороны оператора. Настолько больше, что даже опытный боевой маг, проводивший первые испытания, не смог управлять более чем десятком новых стражей единовременно. А если же мы хотим оставить нашим бойцам возможность не только управлять големами, но и сражаться, то максимум юнитов, управляемых магом(!), не превышал шести штук. Для бойцов же из других отрядов это количество было равно двум, максимум трем песчаным стражам. Естественно такая статистика делал новые модели едва ли не более невыгодными чем старые, особенно если учесть то, что их мы пока не могли производить более десятка в неделю, в то время как старых моделей за это же время производилось на порядок больше. Для решения проблемы нами была начата программа по созданию определенной внутренней логики стражей, дабы оператору не приходилось досконально контролировать своего подопечного, а лишь отдавать ему приказы. Как результат боевая эффективность упала более чем вдвое, зато оператор мог управлять втрое большим числом големов. В-общем мы пока так и не пустили новую модель в массовое производство, пытаясь найти идеальный баланс между автоматизацией и гибкостью логики. Кстати, судя по всему, схожую проблему испытывал и наш оппонент, несколько раз внимательно просмотрев свои воспоминания я заметил, что не все джины действовали одинаково активно, более того, около половины всего войска джинов (естественно пока оно было полного размера), всегда бездействовало, или выполняло самые простейшие действия класса «иди туда», «стреляй сюда».

— Нда? Дай посмотреть. А хотя потом, сейчас мы все равно ничего не успеем сделать до начала атаки, пошли.

В это же время. Мир Людей. Город Каракура.

Этот районный городок уже давно превратившийся в своеобразную японскую мекку для духов мог похвастаться просто впечатляющей долей людей способных видеть духовный мир, ну и естественно душ различного вида и силы, по каким либо своим причинам временно обитающим в мире Людей. Несколько независимых подчиняющих, семья квинси, семья бывшего шинигами, обитатели задрипаного магазина на окраине, две как бы случайно поселившихся здесь семьи потомственных фулбрингеров основанных «выходцами» из клана Хи-Юри, бывающие здесь налетами вайзарды, дикие пустые всех мастей и расцветок, полусумасшедший несчастный шинигами, ответственный за этот район, ну и простые «плюсы» в количестве от 500 до двух тысяч, чье число напрямую зависело от успешности упомянутого выше шинигами, постоянно стекающиеся в этот город будто им здесь медом намазано. И вот, установившийся порядок рушился. Так по крайней мере думал еще один уже практически коренной житель Каракуры, облюбовавший в эту лунную ночь высокий столб линии электропередачи, под свой наблюдательный пункт. Айрон мрачной серой тучей торчал на этом импровизированном насесте, однако вместо ожидаемого контроля территории он был занят мониторингом одной единственной души, ну и невеселыми мыслями до кучи. А думы двухметрового вастерлорда, очень похожего на мифического грифона, как говорится «точно такого же только без крыльев», и прикрытого облаком темно серого вихря, были и впрямь на редкость мрачны. После фиаско с Куросаки Мисаки, ему и его напарнице было приказано чередовать наблюдение так, чтобы как минимум один из них был без гигая, в то время как второй отирался где-нибудь неподалеку от семьи утратившего свои силы шинигами. Так что пока Вилл «спала» в доме по соседству с Куросаки, Айрону досталось на удивление муторное дежурство. Впрочем в последнее время все дежурства были муторными. За последние два года реатсу как Каракуры в общем, так и Куросаки Ичиго в частности серьезно выросли, и стали привлекать ненужное внимание. И одной из жертв этого внимания стал шинигами охраняющий этот город. На его счастье у него было просто отвратительное чувство реатсу и он долго не замечал Куросаки, благо ему в этом активно помогали тайные доброжелатели, совсем не доверяющие жнецам, однако пару недель назад этот афросамурай почуял духовную силу Ичиго… и попался в искусно спланированный несчастный случай. Так что вот уже дней десять вастерлорд, временами занимался тем, что гонял низкоуровневых пустых. Конечно иногда этим же занималась госпожа Йоруичи, но после определенных событий, бойцы и Королевства, и бывшая капитан отряда специальных операций, делали вид, что друг друга не замечают. Все остальные тоже делали свой вклад в понижении разнообразия генофонда диких пустых Каракуры, но их доля была куда меньше.

Айрон тосклив вздохнул, в очередной раз посетовав на свою судьбу. Нет, он понимает, что служба в Сером отряде предполагает именно такие рабочие будни, но судя по тем новостям, что приходили из дома, лишний вастерлорд там бы не помешал, и, тем не менее, Риока-доно продолжал его держать здесь. А кто он такой, чтобы обсуждать приказы? И при жизни себе такого не позволял, а уж после смерти и подавно, благо есть с чем сравнивать. Уж лучше спокойно жить пусть и в через чур вымуштрованном но могучем Королевстве, чем быть вечным одиночкой.

Сзади повеяло отслеживаемой вастерлордом реатсу и тот, вновь тоскливо вздохнув, использовал сонидо уходя в противоположную от дома Куросаки сторону. К несчастью он имел несчастье попасться на глаза неудачно вышедшему из перехода между мирами нового шинигами, к тому же, судя по всему, куда лучше чувствующему реатсу. Надо, пожалуй, доложить обо всем Риоке-доно, ведь он достаточно четко приказал, как им следует поступать в таком случае. Только вот сначала надо этого пришлого увести подальше.

Через пару секунд на столб только что занимаемый вастерлордом приземлилась невысокая фигура, в которой любой более менее знакомый с духовным миром человек с легкостью опознал бы японского шинигами. Вокруг этого гостя из Сейретея ненавязчиво порхала черно-красная бабочка, а жнец куда-то сосредоточенно вглядывался вдаль.

— Это должно быть где-то поблизости. Интересно…. Я чувствую сильную духовную активность. — Раздался негромкий голос шинигами. После чего он тоже растворился во тьме.

— …Таким образом, тебе Старк фактически ничего не нужно будет делать, только охранять Лилинет, ну и как обычно страдать фигней.

— Хр-р-р.

— Лилинет, пни, пожалуйста, своего партнера.

В кабинете начальника серого отряда раздался звук чувствительного удара и болезненный вскрик.

— Спасибо. Итак, Старк, до какого момента ты меня слушал?

Арранкар несколько обижено посмотрел на меня, я же демонстративно терпеливо смотрел ему в лицо. Было время я бы пожалуй трижды подумал прежде чем так нагло обижать обладателя столь существенной реатсу, но долгое общение с Велесом несколько притупило мое чувство самосохранения. Из угла, где было расположено еще одно кресло для гостей, послышалось негромкое хмыканье. Урд, забравшаяся на кресло с ногами, с интересом наблюдала за бесплатным цирком. На ее глазах начальник разведки вот уже в третий раз пытался объяснить свой мутный план ленивому арранкару. Риока тосклив вздохнул и с просьбой посмотрел на Лилинет. Однако до членовредительство дело не дошло, Старк хоть и любил поспать, но куда больше не любил получать люлей от своего второго я.

— Стоп! Я все понял, я только не понял зачем? — арранкар вопросительно посмотрел на сидящего перед ним седого подростка. С этим парнем у могучего пустого сложились одни из наилучших отношений в королевстве, иначе говоря, они друг другу практически не мешали. Изредка Риока озадачивал арранкара какой-либо пустяковой просьбой, но и не более. В то время как остальные Лорды (в основном Леди) Королевство не редко пытались заставить Старка вести более активный образ жизни, Риока своей ненавязчивостью выгодно выделялся на их фоне. Впрочем, Старк не слишком обольщался. Он уже достаточно долго жил в Цитадели, сошелся накоротке с несколькими пустыми и более-менее представлял реалии местной внутренней кухни, а уж тот странный пиетет к этому подростку, который испытывает подавляющее большинство жителей Королевства, несмотря на то, что его резерв вроде бы не превышает резерва среднего адьюкаса, было трудно не заметить. О командире отряда Серых ходило множество слухов, и хотя их подавляющее большинство была откровенным бредом, но все сходились во мнении, что к словам Лорда Риоки стоит прислушиваться… хотя бы чтобы не получить проблем на пустом месте. К тому же Старк учувствовал в последних битвах Королевства, и издалека видел всех лордов в действии, кроме Королевы. Хоть он и не разу не скрещивал клинки с Риокой, но и без этого Старк примерно представлял, чем закончится их схватка. Было и еще кое-что, заставлявшее арранкара задуматься о поступках его визави. Судя по всему, это прагматичный пустой, привел его в Королевство отнюдь не только для того, чтобы просто помочь избавиться от одиночества. А, наверняка преследуя свои цели, а значит рано или поздно стоит ждать ценник, за эти, пожалуй, несмотря ни на что, самые счастливые годы существования. Поэтому, когда ему передали вежливую просьбу заглянуть в кабинет Риоки вместе со своей второй половинкой, он думал, что готов к предстоящему разговору. Как оказалось, нет. Цена, названная Риокой поражала, и арранкар вот уже пять минут всячески хитрил, старясь выиграть время на поиск выхода из создавшейся ситуации. Не получилось.

Риока вздохнул, посмотрел на Лилинет, потом на Урд, и хмыкнув невесело ухмыльнулся.

— Не стоит смотреть на меня с таким ужасом, Старк, я не являюсь существом хуже, чем кажусь. Что ж, попытаюсь прояснить ситуацию полностью. — Арранкар открыл один из выдвижных ящиков стола, и недолго покопавшись в его внутренностях, извлек на свет, небольшой кристалл, по нажатию которого в воздухе повисло объемное изображение незнакомого Старку человека. — Знакомьтесь. Айзен Соске, собственной персоной, гений, интриган, и невероятно сильный шинигами. Судя по нашим данным, в ближайшие полгода он появится в Хуэко Мундо, и я склонен считать, что он попытается собрать армию из пустых. Думаю объяснять то, что тем самым он становится нашим прямым конкурентом, смысла нет? — Риока вопросительно посмотрел на своих собеседников.

Старк утвердительно кивнул, подтверждая, что пока все понятно, одновременно с интересом разглядывая аристократичные черты лица шинигами. Неожиданно изображения моргнуло и в воздухе повило непонятное изображение светящегося шара.

— Сам по себе Айзен несмотря на свою выдающуюся силу, не представляет существенной угрозы Королевству, вся беда вот в этом. Хогиоку — творение гения Урахары Киске. До сих пор я не смог определить природы этого объекта, а самая правдоподобная гипотеза гласит, что мы имеем дело с существом более тонкого плана, нежели чем духовный. И неизмеримо более могущественным. Хотя сейчас все это не существенно. Важно то, что этот сияющий шарик позволит пустым, начиная с уровня адьюкаса, сразу же эволюционировать до арранкара с занпакто.

Вот тут Старк непритворно удивился. Прыгнуть сразу через две ступеньки эволюции? Даже он пока не наделен занпакто, что уже значит не мало. Теперь понятно опасения Королевства, относительно такого соседства.

— Так вот, весьма вероятно, именно в процессе превращения пустого Айзен получит возможность, прочесть воспоминания любого подопытного. Сам понимаешь, я не могу заслать к нему шпиона, в таких условиях, и, одновременно, не могу его не заслать.

Старк вновь утвердительно кивнул и переглянулся с нахохлившейся Лилинет. Девочка тоже прекрасно понимала, что им предстоит сделать.

— Именно поэтому вы хотите использовать нас как шпионов?

— Да.

— Надеетесь, что нас не будут проводить через этот процесс искусственной эволюции?

— Нет.

— Ясно. — Старка вздохнул, — именно поэтому вы и сотрете мне память прежде чем заслать ко врагу?

— Да.

Старк сумрачно замолчал, пытаясь найти несостыковки в плане, которые позволят ему отвертеться от сомнительной чести.

— И как вы представляете себе дальнейшее происходящее?

— Все просто. Перед отправлением тебя проведут через специальную процедуру, которая позволит тебе с легкостью обрести занпакто при помощи малейшего толчка, которым послужит Хогиоку. Лилинет же должна лишь грамотно сыграть, что не хочет проходить эту процедуру. Ее подобие занпакто сформируется одновременно с твоим. Далее она и будет предоставлять мне необходимые сведения, всем необходимым для получения нужной информации мы ее оснастим.

Старк вновь горько вздохнул, ушлый арранкар, сидящий напротив него, все предусмотрел, и, к сожалению, ему, похоже, придется-таки сыграть роль приманки. Однако память, это было то немногое, что Старк не хотел терять, тем более память о последних годах, когда каждый день был куда более насыщенным, чем бывало целый год, до его прихода в Цитадель. Неожиданно Риока, до этого флегматично наблюдавший за вздохами своего собеседника, ухмыльнулся и сообщил:

— Не унывай Койот. Я знаю цену памяти, поэтому твои воспоминания будут удалены не навсегда. — При этих словах он повернулся к удивленно вскинувшейся Урд. — За последние годы я смог неплохо изучить механизм твоего стирания памяти, как ты уже наверняка в курсе, у нас в Королевстве есть те, кто самостоятельно преодолел твой блок, так что исследовательский материал у меня был.

Девушка слегка улыбнулась, давая понять, что поняла о чем идет речь, и зевнула, намекая на то, что его разговор со Старком излишне затянулся. Когда Урд того хотела, то она могла быть очень похожа на своих сестер.

Риока же повернувшись к Старку пояснил:

— Фактически, твоя память будет не удалена, а… пожалуй правильнее всего сказать — спрятана. Более того, у Лилинет память будет не затронута, так что вот, — арранкар достал из стола еще один кристалл и бросил его мужчине, — здесь мое описание технологии как тебе, скажем так, отдать свою память Лилинет на хранение. Там нет ничего сложного, так что думаю за сутки вы этот прием освоите, ну а потом приступим, к подготовке к вашему внедрению.

Старк покрутил в руках кристаллик кварца, разглядывая этот невзрачный на вид носитель информации, после чего посмотрел в глаза Риоке:

— Королева в курсе моей и Лилинет роли в твоем плане?

— Да. Предвещая твой следующий вопрос, Верданди нет здесь исключительно потому что ей несколько стыдно за то, что придется тобой воспользоваться. — Риока позволил себе легкую улыбку, — у нее временами происходит обострение чувства справедливости, так что у тебя, во-первых, есть право отказаться, во-вторых, я обязан был поклясться, что операция рассчитана на ваш возврат в Королевство в целости и сохранности, ну и, в-третьих, у вас есть право попросить себе любую награду, которую вы хотите. В пределах разумного естественно. Поздравляю, вы явно приглянулись нашей Королеве.

Старк оценивающе посмотрел на командира Серого отряда, как ни странно, насмешке в его тоне не было, просто констатация факта.

— Что ж, — задумчиво протянул будущий Премьера Эспада, — думаю у меня есть желание. Если мне удастся выполнить поставленную вами задачу, то я хотел бы стать Лордом Королевства.

Изумление, явно читаемое, на лицах Урд и Лилинет было более чем красноречивым, мало кто ожидал такой просьбы. Удивился и Риока, но отнюдь не столь явно, как другие пустые. Пару секунд подумав, Лорд рассмеялся:

— Браво, Старк. Вы выросли у меня в глазах, статус Лорда даст вам возможность остаться здесь и при этом избежать подобных моих просьб в будущем. Однако вы прогадали. Я бы и так не стал от вас требовать больше возможного, к тому же, — Риока хитро взглянул Старка, — вы умудрились попросить то, что так или иначе досталось бы вам в скором времени. Королевство и так уже давно стоит на пороге реорганизации, силы у вас есть, авторитет после последних боев тоже, несколько не хватает навыков, но это поправимо. Так что готовьтесь, если все пойдет так, как задумано, то в будущем и под вашу руку попадет отряд дармоедов. Лилинет, как я понимаю у тебя пока не созрела идея о собственной награде?

— Нет, — отрицательно покачала головой девочка, — я пока придержу свое желание при себе.

— Твое право. Готовьтесь, у вас есть сутки. Урд, твоя роль тебе и так ясна, отдохни до завтра.

Капитан Серых Плащей все еще улыбаясь привстал, давая понять, что разговор закончен, и гости потянулись к выходу, кто-то из них был доволен интересным разговором, а кто-то с ощущением, что его в чем-то обули.

— Лилинет!

Девочка выходившая последней обернулась на окрик Риоки. Лорд слегка ссутулившись вновь сидел на своем рабочем месте, и с какой-то грустью смотрел на девушку:

— Вам придется где-то на пару месяцев поселиться в очень опасном месте, Александр, мой заместитель тебе все подробно объяснит перед отправлением, но запомни одну вещь. Что бы не случилось, действуй так, будто у вас нет ничего на свете кроме друг друга, и смело иди на смерть за Старка, и я клянусь, что вы вернетесь в Королевство.

Девочка непонимающе посмотрела на Риоку, но тот, отведя от нее взгляд, уже погрузился в свои непонятные дела, по-видимому, не желая пояснять свою туманную фразу.

Я посмотрел на закрывшуюся за Лилинет дверь, перестав изображать занятость, что ж, Рукия вот уже несколько часов как прибыла в Каракуру, а значит, события завертелись, и мне лишь остается выжать из них все возможное для усиления Королевства. Думается мне, скоро следует ждать интересного доклада от Айрона.

— Ну что Инс, вот мы и дождались?

— Да уж, для нас и сто лет не срок.

— Ха. Точно подмечено.

В это же время, в мире Людей, пока еще мало кому известный временный шинигами, пока что даже не получивший этого статуса размахивал карикатурно огромной катаной, чуть ли ни с его рост длинной, разделывая своего первого пустого. А в ста метрах от него парочка «людей» с кислыми физиономиями наблюдали за представлением, прикидывая, что им стоит написать в отчете своему начальству?